Le mythe d'Orphée

Qui est Orphée ?

Orphée est un personnage relevant de la mythologie grecque antique, présent notamment dans les Métamorphoses du poète latin Ovide aux livres X et XI.

Qui sont ses parents ?

Il est le fils d'une muse et d'un humain. Sa mère est en effet fille de Zeus et de Mnémosyne. C'est la muse Calliope. Son père est un mortel : le roi de Thrace.

Quelles sont les caractéristiques de ce personnage ?

Orphée est un poète mais aussi un musicien qui joue d'un instrument de musique que lui offre Apollon : une lyre à sept cordes. Précisons que la lyre ressemble à une petite harpe. Orphée y ajoute deux cordes et joue donc de cette lyre à neuf cordes dans la nature. Tous succombent à la beauté et à la puissance de sa poésie chantée. Même les rochers et les bêtes sauvages se déplacent pour l'écouter.

Quelle histoire retient-on à propos d'Orphée ?

Orphée est amoureux et épouse Eurydice mais elle meurt le jour du mariage, piquée par un serpent. Déterminé à la ramener dans le monde des Vivants, Orphée descend alors aux Enfers, là où se trouvent tous les morts selon la mythologie antique grecque. Là-bas, il a recours aux mots et à la musique. Grâce à sa lyre et à ses chants, il parvient à adoucir le chien à trois têtes nommé Cerbère qui garde les Enfers. Finalement Orphée obtient l'autorisation de ramener effectivement Eurydice à la surface de la Vie mais à une condition : celle de ne pas se retourner en chemin. Orphée marche devant. Il guide par sa lyre la défunte Eurydice pour la ramener à la vie. Soudain elle pousse un cri et il se retourne. L'accord est donc rompu. Orphée ne pourra jamais retrouver Eurydice ; il la perd définitivement et celle-ci reste aux Enfers.

Dès lors, Orphée revient parmi les vivants mais est seul et désespéré, pleurant la perte de la femme qu'il aimait. Longtemps il reste muet, pétrifié de douleur.

Il se remet finalement à la poésie et au chant mais refuse de tomber à nouveau amoureux. Ceci provoque la jalousie et la haine des femmes qui voudraient être aimées de lui. Elles le tuent. Le corps d'Orphée est découpé en morceaux et sa tête est jetée dans un fleuve.

Orphée rejoint alors enfin Eurydice aux Enfers.

Pourquoi Orphée est-il important à connaître ?

Le mythe d'Orphée a inspiré de nombreux poètes mais aussi de nombreux peintres et autres artistes. Il représente le poète qui est sensible aux mots et aux sons, qui est amoureux et qui est malheureux. On trouve très souvent des références au mythe d'Orphée dans les poèmes et dans plusieurs tableaux. Citons par exemple deux toiles célèbres : Orphée et Eurydice (Camille Corot, 1861) et Jeune fille thrace portant la tête d'Orphée (Gustave Moreau, 1865).